NieuwsWereld

Wagner’s ongevoelige gevangenisstrijders blijven Bakhmut binnenvallen alsof dit een zombie-apocalyps is

BAKHMUT, Oekraïne – In de met rook gevulde kelder van een onopvallend gebouw in het stadscentrum van Bakhmut, Oost-Oekraïne, maken de mannen van het inlichtingenbataljon SKALA zich op voor een riskante verkenningsmissie. Een van hen brandt een laatste sigaret in de schaars verlichte gang. Gekleed in een kogelvrij vest en helm, wikkelt een bebaarde soldaat gele tape om zijn beide armen – een teken dat gebruikt wordt door Oekraïens soldaten om elkaar te identificeren op het slagveld. “Pas op daarbuiten, er zijn sluipschutters in dit gebied”, waarschuwt een gezette officier hem, terwijl hij opstaat uit zijn bureaustoel met zijn gezicht naar een flatscreen-tv die met tussenpozen de live-feed uitzendt van een drone die over een bloedbad in de stad vliegt. “Ik kan niet sterven, mijn moeder staat me niet toe”, grapt de soldaat met een vermoeide glimlach, terwijl hij zijn uitrusting nog een laatste keer controleert voordat hij vertrekt.

Het eerder gedempte geluid van uitgaande artillerie wordt scherper en luider naarmate de deur naar de straat openzwaait. Ze vertrekken.

“De situatie is behoorlijk gespannen, maar we hebben het onder controle”, zegt de 23-jarige Alexander, terwijl hij zijn in Amerika gemaakte M4-aanvalsgeweer vasthoudt. ‘We houden stand.” Met zijn buzzcut en jongensachtige uiterlijk zou de jongeman niet misstaan ​​in een trendy nachtclub in het centrum van Kiev. Toch hebben Alexander en de grijze soldaten van het SKALA-bataljon wekenlang de storm van dagelijkse Russische aanvallen en beschietingen op Bakhmut doorstaan, zich in de kelder gehurkt en dagelijkse missies uitgevoerd in de grijze zone– het stuk land tussen Oekraïense en Russische posities. Vernoemd naar de oprichter en leider Iurii Skala, heeft het SKALA-bataljon de taak om lucht- en grondverkenningen uit te voeren, evenals “schoonmaakoperaties” – een eufemisme dat betekent het aanvallen van vijandelijke posities en het uitschakelen van de Russische soldaten die hen bemannen.

“De drones zijn onze ogen daarbuiten”, zegt Alexander. Daarbuiten ligt Bakhmut, een zoutmijnstad met 70.000 inwoners die bekend staat om zijn sprankelende witte wijn, die is verwoest door maanden van meedogenloze Russische beschietingen en gruwelijke loopgravenoorlog die vergelijkingen met de Slag aan de Somme of Passendale heeft opgeroepen. De stad is een belangrijk vervoersknooppunt en ligt aan een strategische snelweg die door de Oekraïense regio’s Donetsk en Luhansk loopt. Toch hebben sommigen – waaronder een van de beste generaals van Oekraïne – betoogd dat de strategische waarde van de stad op zijn best twijfelachtig is. Het is echter een van de weinige frontliniegebieden waar de Russen nog steeds oprukken, en het naar succes uitgehongerde Russische opperbevel is wanhopig op zoek naar een overwinning, koste wat het kost. Sommigen hebben getheoretiseerd dat de verovering van Bakhmut een persoonlijke prijs zou zijn voor Yevgeny Prigozhin, de oprichter van de beruchte paramilitaire groep Wagner, wiens huurlingen de meeste Russische strijdkrachten in het gebied vormen. Te VS gelooft dat Prigozhin een financieel motief heeft: Wagner heeft vaak lucratieve goud- en diamantmijnen in beslag genomen in gebieden waar het actief is in Afrika, en Prigozhin heeft misschien zijn zinnen gezet op de zout- en gipsmijnen rond Bakhmut.

Volgens Rem, een voormalige autodealer uit Dnipro die nu artillerievuur corrigeert met behulp van zijn drone, zijn de meeste soldaten die zelfmoordaanvallen uitvoeren op Oekraïense posities in Bakhmut “zeks” of veroordeelden, gerekruteerd door Wagner om het aantal Russische troepen in Oekraïne. “Mobiks [conscripts] zijn meestal bang en verspreiden zich als ze worden beschoten. Die jongens zijn niet bang’, zei hij.

Van de Wagnerieten zegt Rem dat ze een veel effectievere strijdmacht zijn dan waar ze gewoonlijk de eer voor krijgen: “Ze boeken tenslotte vooruitgang.” Ongevoelig voor geweld en met niets meer te verliezen, worden de gevangenen – van wie velen gewelddadige criminelen zijn, waaronder moordenaars en verkrachters – door Oekraïense soldaten beschouwd als een hardere vijand dan de gemiddelde dienstplichtige.

Een Oekraïens militair staat buiten zijn buitenpost in Bakhmut tijdens een verkenningsoperatie met een drone op 1 december 2022.

Justin Jau

De Russische tactiek om rekruten uit de gevangenis te sturen om Oekraïense posities aan te vallen – waardoor ze verdedigingswerken kunnen identificeren die de artillerie daarna kan beuken – is effectief gebleken, hoewel langzaam en dodelijk. Hoewel er geen grote doorbraak heeft plaatsgevonden, hebben ze de Oekraïense verdediging langzaam uitgehold en kruipen ze steeds dichter naar de oostelijke buitenwijken van de stad.

Deze beoordeling werd eind december herhaald door Oleksandr Danylyuk, een voormalige nationale veiligheidsadviseur voor Oekraïne die momenteel werkt aan militaire planning, die zei over de dienstplichtigen in de gevangenis: “Ze zijn – ik kan niet zeggen onbevreesd – maar ze hebben eigenlijk niets te verliezen. Dus ze vallen constant aan en ze zijn ook in grote hoeveelheden gedood.

Maar die toenemende winsten op de oostelijke toegang tot de stad hebben de Russische troepen gekost, zoals bleek tijdens Prigozhin’s veelbesproken bezoek aan de frontlinie tijdens het nieuwe jaar. In een reeks video’s vrijgegeven door het Russische persbureau RIA Novosti, bezoekt de Wagner-baas eerst een kelder vol met de lichamen van zijn strijders, velen van hen veroordeelden, gedood tijdens de slag om Bakhmut, voordat hij klaagt dat “elk huis [in Bakhmut] een fort is geworden” – en dat het soms een week van vechten kost om een ​​enkel huis in te nemen.

Dat meldt een Amerikaanse functionaris geciteerd door De beschermer Op donderdag zijn van een aanvankelijke strijdmacht van bijna 50.000 Wagner-huurlingen meer dan 4.100 gesneuveld en 10.000 gewond, waaronder meer dan 1.000 tussen eind november en begin december bij Bakhmut.

Volodymyr Zelensky’s bezoek aan de stad eind december onderstreepte de symbolische waarde van “fort Bakhmut” – en de offers die werden gebracht om het te verdedigen. Een Oekraïense officier die in het Oosten diende en anoniem wenste te blijven, waagde een schatting van een tiental slachtoffers per dag.

Buiten het commandocentrum van SKALA zijn de straten bijna leeg, afgezien van een paar burgers die zich haasten, boodschappentassen dragen of karren met lege waterflessen trekken. Het donderende geluid van beschietingen galmt door lege lanen en verlaten openbare pleinen en weerkaatst tegen de gevels van verwoeste woongebouwen en gesloten winkels. Hier en daar staat de raket van een GRAD meervoudige raketwerper rechtop in het asfalt geplant.

Een paar blokken verwijderd van het hoofdkwartier van SKALA is de zestiger Hrihorii druk bezig met het kappen van brandhout op de parkeerplaats van zijn woongebouw, schijnbaar zich niet bewust van het uitgaande artillerievuur in de verte. Gekleed in warme winterkleding en zwarte plastic laarzen, zegt de man dat hij niet van plan is zijn appartement te verlaten – ondanks dat de ramen de dag voor ons bezoek waren verbrijzeld. “Ik wacht tot het Oekraïense leger wint”, zegt hij met een glimlach. “Ik ga niet weg.‘ Naast hem staat eten te pruttelen in een pan die boven een open vuur is geplaatst. De krater van de beschietingen van de afgelopen ochtend bevindt zich op een steenworp afstand van zijn geïmproviseerde keuken. Als hij aan het koken was geweest toen het toesloeg, zou Hrihorii zijn gestorven.

Terug bij de commandopost keert een groep van een dozijn soldaten terug van een missie in de ‘grijze zone’. De soldaten, doorweekt van het zweet en opgeknapt door adrenaline, haasten zich luid vloekend door de deur. Roman, een soldaat uit Dnipro, steekt een sigaret op en stelt in gebrekkig Engels de andere leden van zijn bemanning voor: Vansi, een zwaargewicht soldaat die in 2015 in Donbas had gediend, en “Bakhmut”, die nu dient in de verkoolde ruïnes van zijn geboorteplaats nadat hij de rest van zijn familie in veiligheid had gebracht in Bulgarije. “Ik heb in 20 jaar niet zo hardgelopen”, roept Roman hijgend uit. Volgens hem opereerden 50 jaar oude Russische T-62-tanks in het gebied. “We konden ze niet zien, maar we konden ze wel horen”, zegt hij. Het gebruik van dergelijke verouderde modellen wijst op het groeiende tekort aan uitrusting en voertuigen onder de Russische strijdkrachten, een probleem dat nog wordt verergerd door de sancties die tegen de militaire industrie van het land zijn gericht. Toch vinden Oekraïense soldaten dat de Russen niet moeten worden onderschat. “Het is nog steeds erg luid daarbuiten, het gevecht is nog niet voorbij”, zegt Roman terwijl hij zijn sigaret uitdooft.

Roman (links) en “Bakhmut” (rechts) behoren tot de Oekraïense strijders die de pogingen van Rusland om Bakhmut in te nemen frustreren.

Justin Jau


Source link

Related Articles

Back to top button